Cómo el krill antártico fertiliza los océanos e incluso almacena carbono

Cómo el krill antártico fertiliza los océanos e incluso almacena carbono I. Noyan Yilmaz / Shutterstock

El krill es mejor conocido como alimento para ballenas. Pero pocas personas se dan cuenta de que estas pequeñas criaturas parecidas a los camarones también son importantes para la salud del océano y la atmósfera. De hecho, Krill antártico pueden fertilizar los océanos y, en última instancia, mantener la vida marina desde el pequeño plancton hasta las ballenas masivas y, a través de sus heces, pueden aumentar la reserva de carbono en el océano profundo.

En una revisión que publicamos recientemente en Naturaleza de Comunicaciones, destacamos este papel menos conocido del krill antártico.

El krill puede fertilizar los océanos y ayudar a almacenar carbono porque liberan nutrientes esenciales, incluidos amonio y hierro, en el agua circundante, ya sea excretados como producto de desecho o en gránulos fecales sólidos. Estos nutrientes pueden ser utilizados por pequeñas plantas oceánicas en la base de la mayoría de las redes alimentarias marinas (fitoplancton) para fotosintetizar y crecer. Este es el mismo proceso que los humanos agregando nutrientes a un campo a través de un fertilizante.

El Océano Austral rodea la Antártida y está muy lejos de las masas de tierra desde donde los nutrientes son arrastrados al océano. Como resultado, las concentraciones de nutrientes pueden ser bajas, particularmente de hierro, que es esencial para el crecimiento del fitoplancton. Las concentraciones tienden a ser más altas cerca del continente antártico, su hielo marino y algunas islas remotas.

El sumidero de carbono krill poo

Los residuos de krill también influyen en el ciclo del carbono. La caca de krill está en forma de gránulos relativamente grandes y ricos en carbono que pueden hundirse rápidamente en el océano profundo, donde pueden permanecer durante muchos años. Esto significa que el krill poo puede bloquear el carbono de la atmósfera durante largos períodos de tiempo.

Cómo el krill antártico fertiliza los océanos e incluso almacena carbono El krill libera amonio (NH4) a través de la excreción y el hierro en los gránulos fecales. Los pellets también contienen una gran cantidad de carbono que luego se hunde en el océano profundo. McCork Studios / Nature Communications, autor proporcionado

Nuestra síntesis ha destacado que el kril joven que vive cerca del hielo marino puede ser particularmente importante en el sumidero de carbono. Esto se debe a que viven más profundamente en la columna de agua que el kril adulto. Por lo tanto, los gránulos liberados por el krill más joven tienen una mejor oportunidad de escapar de las corrientes oceánicas que puedan devolverlos a la superficie, y en su lugar se hunden más hasta llegar al océano profundo.

Impactos humanos al kril y al medio ambiente

Pero, ¿qué sucede cuando los humanos interrumpen estos ciclos naturales, por ejemplo a través de la pesca o causando el cambio climático?

Los seres humanos también pescan comercialmente para el krill antártico; de hecho, el krill es el animal más pescado en el Océano Austral. Sus cuerpos aceitosos se usan en productos farmacéuticos como una fuente alternativa de omega-3, se alimentan al ganado y a los peces de la acuicultura, se usan en alimentos para mascotas o una pequeña cantidad incluso se preparan para que los humanos coman.

Cómo el krill antártico fertiliza los océanos e incluso almacena carbono El gran tamaño del kril, su alta biomasa en enjambres y las extensas migraciones verticales a lo largo de cientos de metros cada día, amplifican su impacto en su medio ambiente. McCork Studios / Nature Communications, autor proporcionado

El calentamiento en los últimos años de 90 ha significado que el krill antártico tenga se movió hacia el sur hacia el hielo marino y menos juveniles sobreviven hasta la edad adulta. Dada la probabilidad de que los juveniles también sean importantes en el sumidero de carbono, es crucial asegurarse de que en el futuro los barcos de pesca no invadan los hábitats jóvenes de kril cerca del hielo marino.

La "pesquería" de kril es internacional, compuesta por empresas de varios países diferentes y gestionada de manera sostenible por convención internacional: el Comisión para la Conservación de los Recursos Vivos Marinos Antárticos - que establece límites para que solo se pesque 0.5% de la población en un año determinado. Esto asegura que haya suficiente comida en las aguas antárticas para ballenas y pingüinos, y salvaguarda la captura futura. Sin embargo, los científicos y la pesquería de kril deben trabajar juntos para proteger los ciclos de nutrientes, el sumidero de carbono y el medio ambiente. De hecho, creemos que es poco probable que una pesquería a nivel mundial considere el impacto que tiene la eliminación de animales como el krill o el pescado en los ciclos de nutrientes.

Todavía no sabemos exactamente cómo eliminar el krill de los océanos afectará la atmósfera y los océanos, y cómo el cambio climático exacerbará aún más esto. Pero una cosa es segura, el kril es importante para mantener la vida y almacenar carbono en los océanos.

Sobre el Autor

Emma Cavan, investigadora postdoctoral asociada en modelado de ecosistemas, Imperial College London; Anna Belcher, biogeoquímica ecológica, Encuesta Antártica Británicay Lavenia Ratnarajah, investigadora asociada postdoctoral, Universidad de Liverpool

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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