El deshielo del permafrost está disparando a miles de deslizamientos de tierra en el Ártico

El deshielo del permafrost está disparando a miles de deslizamientos de tierra en el Ártico El río Mackenzie se abre camino a través de la tundra de permafrost del norte de Canadá. inEthos Design / shutterstock

Las temperaturas tempranas de primavera en la ciudad de Deadhorse, en la costa norte de Alaska, promedian -17 ° C. Pero como el calentamiento global afecta al Ártico más que en cualquier otro lugar, las cosas están cambiando rápidamente. A finales de marzo, 2019, las temperaturas en Deadhorse alcanzaron 3 ° C, un todo 20 ° C más cálido que el promedio estacional a largo plazo.

Estas enormes variaciones no son normales ni naturales, y es importante que entendamos sus impactos ambientales a largo plazo. Ahora, los científicos que trabajan en una isla en la costa norte de Canadá, relativamente cerca de Deadhorse, han descubierto evidencia de que el calentamiento en el Ártico está provocando miles de deslizamientos de tierra Eso podría remodelar el paisaje para siempre.

Los deslizamientos de tierra se encuentran en aquellas áreas de latitudes altas donde el suelo consiste en suelo y roca congelados, conocidos como "permafrost". Más cerca de los polos, y en elevaciones más altas, la superficie se puede congelar todo el año. Donde las temperaturas son un poco menos frías en el verano, quizás debido a una altitud más baja o una mayor distancia desde el polo, la superficie del permafrost se derrite la mayoría de los años. Esta capa derretida suele estar saturada de agua y, por lo tanto, es muy débil, lo que crea condiciones abrumadoras cuando se desarrolla el deshielo. Y cuando el permafrost está en una pendiente, el derretimiento a menudo conduce rápidamente a la inestabilidad, lo que resulta en deslizamientos de tierra.

A medida que aumentan las temperaturas, los "meses de verano" por encima de la congelación pueden extenderse hasta la primavera y el otoño, los días más calurosos se vuelven más calurosos, y grandes áreas de permafrost se están derritiendo. Un impacto potencial es un aumento en los deslizamientos de tierra, y estudios recientes han sugerido que existe alguna evidencia de que esto podría estar ocurriendo en algunos casos. pendientes de gran altitud.

Pero la última investigación de Canadá, publicada en la revista. Naturaleza de Comunicaciones, ha demostrado un aumento dramático en los deslizamientos de tierra en los últimos años, incluso a nivel del mar. Los investigadores se enfocaron en Banks Island, una extensión de tundra sin árboles del tamaño de Sri Lanka o Irlanda, con 68,000 muskoxen y solo 112 humanos.

El deshielo del permafrost está disparando a miles de deslizamientos de tierra en el Ártico Permafrost en el Ártico. Banks Island está marcado en rojo, Deadhorse en azul. NSIDC / Philippe Rekacewicz, PNUMA / GRID-Arendal

Observaron un tipo particular de deslizamiento conocido como "desplomes regresivos de descongelación" que pueden ocurrir en pendientes relativamente suaves cuando se descongela el permafrost. Estos deslizamientos generalmente se mueven lentamente cuesta abajo, pero lo que los hace particularmente problemáticos es que una vez que comienzan, tienden a crecer y es muy difícil detener su desarrollo.

El equipo buscó indicios de estos deslizamientos en las imágenes de archivo de la isla Banks entre 1984 y 2015. Los resultados fueron espectaculares: en 1984 solo se pudieron identificar los desplomes de descongelación retrógrada activos de 63, pero para 2013 este número aumentó a 4,077, un aumento de 60. Al calcular la cantidad de nuevos deslizamientos de tierra que ocurren cada año durante el período de estudio, los científicos se dieron cuenta de que muchos más deslizamientos de tierra se desarrollaron en años con veranos particularmente cálidos. En los cuatro veranos más cálidos, 1999, 2011, 2012 y 2013, se desarrollaron casi deslizamientos de 3,900.

El deshielo del permafrost está disparando a miles de deslizamientos de tierra en el Ártico Solo los deslizamientos de tierra activos de 63 (puntos rojos) en 1984 se convirtieron en 4,077 por 2013. Lewkowicz et al

Esto podría estar sucediendo en todo el Ártico

El estudio tiene implicaciones significativas. Primero, muestra un aumento dramático en la tasa de degradación del permafrost a través del deslizamiento de tierras. La mayoría de los nuevos deslizamientos ahora están causando una erosión sustancial a medida que los sedimentos liberados se mueven hacia los cursos de agua y causarán cambios en lagos y ríos, incluso lejos de los deslizamientos de tierra.

En segundo lugar, está claro que estos cambios están asociados con años con altas temperaturas de verano. Si bien este estudio solo analizó una isla, aunque muy grande, en Canadá, no hay nada excepcional en esta región climática o geológicamente, lo que sugiere que algo similar ocurrirá en muchas otras áreas del permafrost.

Y, finalmente, el aumento de las temperaturas en el Ártico es probable que el permafrost se degrade a una tasa dramáticamente mayor. Usando las proyecciones climáticas del IPCC, solo en esta área, los investigadores esperan 10,000 o más deslizamientos nuevos por década para 2075. Si esto se extiende a otras áreas de permafrost en Canadá, Siberia y más allá, el cambio climático en latitudes altas tendrá un impacto importante en el paisaje. Es probable que esto altere los ecosistemas en estas áreas, pero hasta ahora es imposible estimar las formas en que cambiarán.

A través del tiempo, tenemos una mejor idea de cómo los paisajes están respondiendo a los cambios en el clima. Está claro que el permafrost es extremadamente sensible al cambio, y es probable que los efectos sean profundos.La conversación

Sobre el Autor

Dave Petley, profesor de geografía y vicepresidente de Investigación e Innovación, Universidad de Sheffield

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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