La Antártida ahora tiene más de 65,000 Meltwater Lakes a medida que se derrite el hielo del verano

La Antártida ahora tiene más de 65,000 'Lagos de agua de deshielo' a medida que se derrite el hielo del verano Agua de deshielo en la plataforma de hielo cerca de la estación de investigación McMurdo, en la Antártida. Nicholas Bayou / UNAVCO, autor proporcionado

Durante el verano antártico, miles de fascinantes lagos azules se forman alrededor de los bordes de la capa de hielo del continente, ya que las temperaturas más cálidas hacen que la nieve y el hielo se derritan y se acumulen en depresiones en la superficie. Colegas míos en la Universidad de Durham han utilizado recientemente satélites para grabar más de 65,000 de estos lagos.

Aunque los lagos de agua de deshielo estacionales se han formado en el continente durante décadas, los lagos no se habían registrado antes en cantidades tan grandes en las zonas costeras de la Antártida Oriental. Esto significa que partes de la capa de hielo más grande del mundo pueden ser más vulnerables a un clima más cálido de lo que se pensaba.

Los lagos afectan las plataformas de hielo

Gran parte de la Antártida está rodeada de plataformas flotantes de hielo, a menudo tan altas como un rascacielos. Estas son "plataformas de hielo". Y cuando algunas de estas plataformas de hielo se han derrumbado en el pasado, los satélites han registrado redes de lagos que crecen y luego desaparecen abruptamente poco antes. Por ejemplo, varios cientos de lagos desaparecieron en las semanas previas a la desintegración catastrófica de la plataforma de hielo Larsen B, cuando 3,250 km² de hielo se rompió en solo dos meses en 2002.

La Antártida ahora tiene más de 65,000 Meltwater Lakes a medida que se derrite el hielo del verano Los estanques azules de agua de deshielo cubren la superficie de la plataforma de hielo Larsen B en enero 2002 (izquierda) antes de su abrupto colapso dos meses después (derecha). El océano abierto aparece como negro en ambas imágenes. NASA / Goddard Space Flight Center

El colapso puede haber dependido del agua de estos lagos llenando grietas y luego actuando como una cuña a medida que el peso del agua expandió las grietas, desencadenando una red de fracturas. El peso de los lagos también puede hacer que la superficie de la plataforma de hielo se flexione, lo que lleva a mayor fractura, que se cree que ayudó a que el estante se volviera inestable y colapsase.

Las plataformas de hielo actúan como topes de las puertas y sostienen la enorme masa de hielo tierra adentro. Su eliminación significa que los glaciares que alimentan la plataforma de hielo ya no son retenidos y fluyen más rápido hacia el océano, lo que contribuye al aumento del nivel del mar.

Derritiendo la superficie de la capa de hielo

Los científicos ya sabían que se forman lagos en la capa de hielo antártica. Pero el último estudio, publicado en Informes científicos, muestra que se están formando muchos más lagos de lo que se pensaba anteriormente, incluso en nuevas partes de la capa de hielo y mucho más tierra adentro y en elevaciones más altas.

Dado que el frío y la lejanía hacen que sea logísticamente difícil medir y monitorear los lagos de la Antártida en el campo, sabemos todo esto en gran medida gracias a las imágenes satelitales. En este caso, uno de los satélites utilizados fue la Agencia Espacial Europea Sentinel-2 que proporciona cobertura global de la superficie de la Tierra cada cinco días y puede detectar características tan pequeñas como diez metros.

La Antártida ahora tiene más de 65,000 Meltwater Lakes a medida que se derrite el hielo del verano Lagos de agua de deshielo en el glaciar Sørsdal, Antártida (punto rojo en un mapa más grande). Google Maps

Mis colegas analizaron imágenes satelitales de la capa de hielo de la Antártida Oriental tomadas en enero 2017. En total, las imágenes cubrieron 5,000,000 km² (eso es más de 20 veces el área del Reino Unido).

Debido a que el agua refleja ciertas longitudes de onda muy fuertemente en comparación con el hielo, los lagos se pueden detectar en estas imágenes clasificando los píxeles en la imagen como "agua" o "no agua". A partir de estas imágenes podemos determinar cuándo se forman los lagos, su crecimiento y drenaje, y cómo su extensión y profundidad cambian con el tiempo. El lago más grande detectado hasta ahora tenía casi 30 km de largo y se estima que contiene suficiente agua para llenar las piscinas de tamaño olímpico 40,000.

¿Motivo de preocupación?

En un mundo en calentamiento, los científicos están particularmente interesados ​​en estos lagos porque pueden contribuir a desestabilizar las plataformas de hielo y la capa de hielo en el futuro.

Como una esponja, cuanto más se saturan las plataformas de hielo con agua de deshielo, menos son capaces de absorber, lo que significa más charcos de agua en sus superficies como lagos. Más lagos en la superficie significan una mayor probabilidad de que el agua se drene, llene las grietas y potencialmente provoque la flexión y la fractura. Si esto ocurriera, otras plataformas de hielo alrededor de la Antártida puede comenzar a desintegrarse como Larsen B. Glaciares con flotación lenguas de hielo sobresalir hacia el océano también puede ser vulnerable.

La Antártida ahora tiene más de 65,000 Meltwater Lakes a medida que se derrite el hielo del verano El agua de deshielo se drena a través de un Sanne Bosteels

Mientras tanto, en Groenlandia, los científicos han observado lagos enteros drenándose en cuestión de días, mientras el agua de deshielo se hunde a través de pozos verticales en la capa de hielo conocida como "moulins". Una base tibia y húmeda lubricada por agua de deshielo permite que el hielo se deslice más rápido y fluya más rápido hacia el océano.

¿Podría estar sucediendo algo similar en la Antártida? Los lagos que desaparecen en las imágenes satelitales sugieren que podrían estar drenando de esta manera, pero los científicos aún no han observado esto directamente. Si queremos comprender cuánto hielo podría perder el continente y cuánto podría contribuir al aumento global del nivel del mar, debemos entender cómo se comportan estos lagos de agua de deshielo superficial. Aunque cautivadores, son potencialmente una señal de advertencia de inestabilidad futura en la Antártida.

Sobre el Autor

Jennifer Arthur, estudiante de doctorado, Teledetección criosférica, Universidad de Durham

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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