¿Por qué la incertidumbre puede aumentar la confianza en la ciencia del clima?

¿Por qué la incertidumbre puede aumentar la confianza en la ciencia del clima?

Mientras más específicos sean los científicos del clima sobre las incertidumbres del calentamiento global, más el público estadounidense confía en sus predicciones, según una nueva investigación.

Pero los científicos pueden querer caminar con cuidado al hablar sobre sus predicciones, dicen los investigadores, porque esa confianza falla cuando los científicos reconocen que otros factores desconocidos podrían entrar en juego.

En un nuevo estudio en Naturaleza Cambio Climático, los investigadores examinaron cómo los estadounidenses responden a las predicciones de los científicos del clima sobre el aumento del nivel del mar. Descubrieron que cuando los científicos climáticos incluyen el mejor y el peor de los casos en sus declaraciones, el público estadounidense confía y acepta más sus declaraciones. Pero esos mensajes pueden ser contraproducentes cuando los científicos también reconocen que no saben exactamente cómo se desarrollará el cambio climático.

"Los científicos que reconocen que sus predicciones del futuro no pueden ser exactamente precisas y, en cambio, reconocen un rango probable de futuros posibles pueden reforzar su credibilidad y aumentar la aceptación de sus hallazgos por no expertos ", dice el coautor Jon Krosnick, profesor de comunicación y ciencias políticas en la Universidad de Stanford.

"Pero estas ganancias pueden quedar anuladas cuando los científicos reconocen que no importa cuán confiadamente puedan hacer predicciones sobre algún cambio específico en el futuro, el alcance total de las consecuencias de esas predicciones no puede cuantificarse".

Ciencia climática y un futuro incierto

Predecir el futuro siempre viene con incertidumbre, y los científicos del clima reconocen habitualmente limitaciones en sus predicciones, señalan los investigadores.

"En el contexto del calentamiento global específicamente, la incertidumbre científica ha sido de gran interés, en parte debido a los esfuerzos concertados de los llamados 'comerciantes de la duda' para minimizar la preocupación pública sobre el tema al etiquetar explícitamente la ciencia como 'incierta'". dice la primera autora Lauren Howe, que era una estudiante postdoctoral en la Universidad de Stanford cuando realizó la investigación con Krosnick.

“Pensamos que, especialmente en este contexto crítico, era importante entender si expresar incertidumbre socavaría la persuasión, o si el público en general podría reconocer que el estudio del futuro debe involucrar incertidumbre y predicciones de confianza donde esa incertidumbre se reconoce abiertamente más que aquellos donde se minimiza ", dice Howe.

Para comprender mejor cómo reacciona el público a los mensajes de los científicos sobre las incertidumbres del cambio climático, los investigadores presentaron una muestra representativa a nivel nacional de adultos estadounidenses 1,174 con una declaración científica sobre el aumento previsto del nivel del mar.

Los encuestados fueron asignados aleatoriamente para leer una predicción de la cantidad más probable de aumento futuro del nivel del mar; una predicción más el peor de los casos; o una predicción sólida con el peor de los casos y el mejor de los casos, por ejemplo: “Los científicos creen que, durante los próximos años 100, el calentamiento global hará que la superficie de los océanos de todo el mundo se eleve alrededor de los pies 4. Sin embargo, el nivel del mar podría subir tan poco como el pie 1, o podría subir tanto como los pies 7 ".

Los investigadores descubrieron que cuando las predicciones incluían el mejor y el peor de los casos, aumentaba en un 7.9% el número de participantes que informaban una gran confianza en los científicos en comparación con los participantes que solo leían una estimación más probable del aumento del nivel del mar.

El tipo correcto de incertidumbre

Cambios en políticas ambientales, las actividades humanas, las nuevas tecnologías y los desastres naturales dificultan que los científicos del clima cuantifiquen el impacto a largo plazo de un cambio específico, que los científicos a menudo reconocen en sus predicciones, dicen los investigadores. Querían saber si proporcionar un contexto adicional bien intencionado y reconocer la incertidumbre completa ayudaría o dañaría la confianza del público en los hallazgos científicos.

Para averiguarlo, los investigadores pidieron a la mitad de sus encuestados que leyeran una segunda declaración reconociendo que el alcance total del posible daño futuro del aumento del nivel del mar no se puede medir debido a otras fuerzas, como la marejada ciclónica: "La marejada ciclónica podría provocar los impactos de el nivel del mar sube de manera impredecible ".

Los investigadores encontraron que esta declaración eliminó el poder persuasivo de los mensajes de los científicos. Cuando los científicos reconocieron que la marejada ciclónica hace que el impacto del aumento del nivel del mar sea impredecible, disminuyó el número de participantes que informaron una gran confianza en los científicos en un 4.9% en comparación con los participantes que solo leyeron una estimación más probable del aumento del nivel del mar.

Los hallazgos son válidos independientemente de los niveles de educación y la afiliación a los partidos políticos.

Howe dice que no todas las expresiones de incertidumbre son iguales: “Los científicos pueden querer sopesar cuidadosamente qué formas de incertidumbre discuten con el público. Por ejemplo, los científicos podrían resaltar la incertidumbre que tiene límites predecibles sin abrumar al público con la discusión de factores que involucran incertidumbre que no se pueden cuantificar ”.

Fuente: Universidad de Stanford

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El profesor Jim Hurrell presenta "Predicciones y proyecciones climáticas en las próximas décadas: incertidumbre debido a la variabilidad natural". Hurrell es el presidente presidencial de ciencias ambientales e ingeniería de Scott en la Universidad Estatal de Colorado y el ex director de NCAR. Esta charla fue parte del simposio "Enfrentando los desafíos del cambio climático". El simposio sobre el tema de la energía y el medio ambiente se celebró en honor a Theodore "Ted" Brown, el Director Fundador del Instituto Beckman para Ciencia y Tecnología Avanzadas. Esta charla fue presentada en el Instituto Beckman de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign en octubre 16, 2018.

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