¿Para secuestrar carbono, dejar que se pudran las sobras de la cosecha?

mazorca de maíz y hojas en el suelo

Los materiales vegetales que se pudren en el suelo son un buen abono y desempeñan un papel clave en la captura de carbono, según una investigación.

Durante bastante tiempo, los agricultores e investigadores se han centrado en cómo unir el carbono al suelo. Hacerlo hace que los cultivos alimentarios sean más nutritivos y aumenta los rendimientos. Sin embargo, debido a que el carbono se convierte en CO2 cuando entra a la atmósfera, hay un beneficio climático significativo al capturar carbono en suelo también.

La captura de carbono es vital para reducir la CO2 emisiones. Demasiado carbono llega a la atmósfera. Si no logramos reducir la cantidad de carbono que termina en la atmósfera, no lograremos el objetivo del Acuerdo de París de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un 40% para 2030, según CONCITO, el Green Think Tank de Dinamarca.

La materia orgánica contiene carbono y nutrientes que son importantes para el crecimiento de los cultivos, incluidos el nitrógeno y el fósforo. Mientras que los fertilizantes sintéticos son absorbidos fácilmente por las raíces de las plantas y también se escurren rápidamente al agua subterránea, el carbono tiene un ciclo más lento que proporciona más nutrientes a la planta. Además, el carbono en la materia orgánica mejora la aireación del suelo y ayuda a que el suelo retenga agua, lo que aumenta la biodiversidad a medida que más microbios y hongos pueden prosperar en el suelo.

“Los fragmentos de plantas muertas en el suelo a menudo se consideran comida rápida para microbios y hongos. Pero nuestro estudio demuestra que los residuos vegetales en realidad juegan un papel más importante en la formación y captura de carbono en el suelo de lo que se pensaba ”, explica Kristina Witzgall, candidata a doctorado en la Universidad Técnica de Munich y autora principal del artículo en Naturaleza de Comunicaciones.

En el pasado, los investigadores se centraron principalmente en el almacenamiento de carbono en las superficies de minerales como la arcilla. Sin embargo, los nuevos resultados demuestran que los propios residuos vegetales tienen la capacidad de almacenar carbono, y quizás durante más tiempo de lo que se suponía. Esto se debe a que varios procesos importantes tienen lugar directamente sobre la superficie de estos restos vegetales.

"Demostramos que los residuos de cultivos agrícolas son absolutamente fundamentales para el almacenamiento de carbono y que deberíamos utilizarlos de una manera mucho más calculada en el futuro", afirma Carsten Müller, coautor del estudio y profesor asociado en el departamento de geociencias y ciencias de la vida de la Universidad de Copenhague. manejo de recursos naturales.

Para comprender cómo los residuos vegetales secuestran el carbono, es importante saber que el tejido vegetal ya contiene carbono absorbido por las plantas de la atmósfera a través de la fotosíntesis. A medida que la materia vegetal se pudre, el carbono se puede transferir al suelo de varias formas.

Los investigadores imitaron el proceso de descomposición natural de los residuos vegetales en el laboratorio para analizar cómo el suelo almacena carbono. Agregaron fragmentos de plantas de maíz al suelo procedente de campos en el sur de Alemania, encapsularon las muestras en cilindros y las dejaron durante tres meses. Luego analizaron los procesos químicos.

“Nuestro análisis muestra que los residuos vegetales, al interactuar con los hongos, desempeñan un papel sorprendentemente importante en el almacenamiento de carbono. A medida que los hongos arrojan sus hebras blancas alrededor de los fragmentos de plantas, las 'pegan' junto con la tierra. Los hongos luego consumen el carbono que se encuentra en la materia vegetal. Al hacerlo, almacenan carbono en el suelo ”, explica Müller.

Además de los hongos, los análisis de los investigadores también muestran que la propia estructura del suelo determina la cantidad de almacenamiento de carbono posible.

"Cuando el suelo se pega en grandes masas duras por la pegajosidad de las bacterias y los hongos, los residuos de las plantas se protegen de ser consumidos por bacterias y hongos, que de otro modo comerían y luego emitirían parte del carbono como CO2 a la atmósfera", dice Witzgall. .

Continúa diciendo que si bien el carbono se puede almacenar en el suelo desde semanas hasta 1,000 años, la duración habitual es de unos 50 años.

El método de dejar que los residuos de los cultivos como tallos, rastrojos y hojas se pudran no es desconocido cuando se trata de mejorar las tierras agrícolas. Sin embargo, el despliegue de plantas podridas como herramienta para almacenar carbono debería tomarse más en serio y considerarse una estrategia a expandir, según los investigadores detrás del nuevo estudio.

“Las tierras agrícolas fértiles y respetuosas con el clima del futuro deberían utilizar los residuos de cultivos como una forma de secuestrar carbono. También realizaremos experimentos en los que añadiremos materia vegetal podrida más profundamente en el suelo, lo que permitirá que el carbono se almacene durante períodos de tiempo aún más largos ”, dice Müller.

Si trabajamos para crear mejores condiciones para el secuestro de carbono en el suelo, podríamos almacenar entre 0.8 y 1.5 gigatoneladas de carbono al año. En comparación, la población mundial ha emitido 4.9 gigatoneladas de carbono por año durante los últimos 10 años.

Con todo, los hallazgos de los investigadores se pueden utilizar para comprender el papel importante y la promesa de los residuos de cultivos para el almacenamiento de carbono en el futuro. Sin embargo, Witzgall continúa diciendo que se necesitan una variedad de iniciativas para aumentar el secuestro de carbono, como cultivos que pueden absorber carbono atmosférico y la restauración de bosques perdidos.

Fuente: Universidad de Copenhague

Sobre el Autor

Ida Eriksen-U. Copenhague

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Este artículo apareció originalmente en Futurity

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