Un iceberg del tamaño de un País rompe las cadenas, ¿Qué pasa después?

Un iceberg tabular se atasca en el delgado hielo marino estacional.
Un iceberg tabular se atasca en el delgado hielo marino estacional. Marcos Brandon, CC BY-NC-SA

Nunca se olvida la primera vez que se ve un iceberg. El horizonte de un barco en alta mar es un espacio bidimensional y para ver una pieza tridimensional de hielo aparece en el océano es bastante algo. Pero, en realidad, el primer iceberg, que se ve es probable que sea pequeño. La mayoría de los icebergs que lo hacen lo suficientemente al norte de la Antártida a donde están peligro para la navegación son a veces muchos años y al final de sus vidas. Son pequeños fragmentos de lo que una vez abandonado el continente.

De vez en cuando, sin embargo, un monstruo se libera del borde de la Antártida y se aleja. Decenas de kilómetros de longitud, estos icebergs pueden elevarse a unos 100 metros sobre el nivel del mar y alcanzar varios cientos más debajo de la superficie. Estos se llaman icebergs tabulares - y aunque es raro que los humanos vean algo en tal escala, forman parte del ciclo normal de hielo glacial en la Antártida.

Todo el mundo sabe que la Antártida es un continente cubierto de hielo, pero el hielo no es estático. Para un científico, es un entorno dinámico; solo se trata de la escala de tiempo que está viendo. La nieve cae en el continente y con el tiempo ha acumulado capas de hielo que fluyen en glaciares hacia la costa

Al llegar al mar, estos glaciares se fracturan y liberan icebergs o formar grandes regiones de hielo flotante conocida como plataformas de hielo. En algunos lugares especiales glaciares pueden extenderse decenas de kilómetros en el océano - dedos gigantes de hielo Varios cientos de metros de espesor, apuntando hacia el mar.

Al igual que una pared, protegen lo que está a su lado, y en lugar de que el océano se cubra con hielo marino a la deriva, puede permanecer abierto durante todo el año para formar lo que se llama polynya. El océano todavía se congela, pero el hielo es constantemente empujado por los vientos predominantes. El agua abierta durante el invierno ayuda a las focas y pingüinos a sobrevivir y estimula la producción de fitoplancton.

Seguimiento de los Mega Icebergs

Un nuevo artículo de investigación en la revista Naturaleza de Comunicaciones Por un equipo francés que trabaja en la Antártida ha analizado la historia de la polinia en las heces del glaciar Mertz que se remonta a 250 años. Este glaciar forma uno de estos dedos de hielo que se extienden desde el continente y la polinia en su sotavento puede llegar a 6,000 kilómetros cuadrados.

La lengua del glaciar (azul) en verano e invierno.
La lengua del glaciar (azul) en verano e invierno. La polinia está sombreada de amarillo. Campagne et al.

Lo que hicieron fue tomar una muestra básica de los sedimentos del fondo del mar en la región de las heces (la estrella roja en las imágenes de arriba) y mirar hacia atrás en el tiempo el uso de proxies climáticos tales como el contenido de titanio - que puede ser considerado un indicador de la forma en gran parte del sedimento proviene de la tierra.

Los indicadores nos dicen qué especies de plancton dominaron la región en un período particular: si el sedimento está dominado por especies que viven en aguas abiertas, entonces pueden inferir que existía la polinia, por lo que el glaciar Mertz tenía una lengua larga que se extendía hacia el norte. Si el sedimento está dominado por especies que viven en el hielo marino, entonces la polinia y la lengua del glaciar estaban ausentes. Es una forma bastante elegante de investigar el flujo de glaciares.

lengua Mertz Un enorme iceberg (derecha) se desplaza lentamente hacia la lengua de Mertz. Neal joven / División Antártica Australiana

Lo que encontraron es que cada 70 años más o menos la polynya Mertz está ausente durante decenas de años. Teniendo en cuenta que el glaciar está avanzando sobre 1 km por año, esto significa un super del iceberg decenas de kilómetros de longitud ha formado regularmente en esta región.

En estos días podemos ver que esto sucede casi en tiempo real a través del increíble acceso que tenemos para imágenes de satélite y en Febrero 2010 un iceberg que contiene casi 900 billones de toneladas de agua dulce se rompió gratis.

¿Qué pasa después?

Usted puede pensar que iría a la deriva hacia el norte, lejos del continente, pero esta icebergs grandes no tienen un camino fácil. Se estrellan y rebotan a lo largo de una región relativamente poco profundas del fondo del mar y acaban con cualquier cosa en su camino. La mayoría de la gente sabe la pesca de arrastre daña el fondo del mar; imagina el rastro de daño 900 millones de toneladas de raspado de hielo en el fondo del mar pueden salir.

B-09B colisiona con la lengua del glaciar Mertz
B-09B choca con la lengua del glaciar Mertz, haciendo que se desprenda y se forma un nuevo iceberg. NASA / Goddard / Jeff Schmaltz

Los icebergs muy grandes obtienen códigos de identificación; este se convirtió C28 ya que era la gran iceberg 28th de este sector de la Antártida. Se necesitaron dos meses para C28 para llegar a la profundidad del agua antes de que se rompió en dos pedazos (C28A y C28B ya que preguntas) ambos aún masivo, y ambos continuaron engendrando más icebergs a medida que se fragmentaban en pedazos cada vez más pequeños en los años siguientes.

Cuando todavía cerca de la costa estos icebergs gigantes son malas noticias para los pingüinos, que de repente tienen que viajar mucho más lejos - alrededor del iceberg - para encontrar mar abierto, y su comida. Polluelos crecen cerca de un enorme iceberg pueden morir de hambre y morir y algunas colonias enteras pueden llegar a ser inviable.

Los pingüinos también pueden tomar malas decisiones de vida
Los pingüinos también pueden tomar malas decisiones de vida. David Stanley, CC BY

A medida que se alejan, estos enormes icebergs crean su propio hábitat el enfriamiento de los mares y refrescar las aguas, y también sembrar los océanos con hierro lo que significa más algas y plancton en la parte inferior de la cadena alimentaria en lugares remotos como Georgia del Sur, donde los icebergs encallar y morir.

En los últimos 50 años más o menos, el ciclo robusto de crecimiento y descomposición en el glaciar Mertz se ha roto. Los investigadores piensan que esto se debe a los cambios a gran escala en la forma en que el viento circula sobre la Antártida, el llamado Modo Anular del Sur (SAM). Otros estudios nos han mostrado que el camino. la SAM ha cambiado en las últimas décadas tiene una huella antropogénica. Parece que incluso en la Antártida podemos identificar los impactos humanos en los procesos climáticos que probablemente hayan estado operando durante miles de años.

La conversaciónEste artículo se publicó originalmente el La conversación.
Lea el articulo original.

Sobre el Autor

Mark Brandon es un lector de oceanografía polar en The Open UniversityMark Brandon es un lector de Oceanografía Polar en The Open University. Es un oceanógrafo polar interesado en la interacción del océano con la criosfera, y actualmente ha publicado más artículos de investigación de 30 en esta área. Es miembro del NERC Peer Review College, y ha participado en muchos paneles de subvenciones como vicepresidente en muchas ocasiones. También fue copresidente del Grupo de expertos en estabilidad de la capa de hielo NERC con el profesor Tony Payne (Bristol).

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