El cambio climático amenaza la última zona de hielo del Ártico

Un oso polar sobre un gran montículo de hielo y nieve.

Partes de una región ártica llamada Last Ice Area ya están mostrando una disminución en el hielo marino de verano, informan los investigadores.

En un Ártico que cambia rápidamente, el área podría servir como refugio, un lugar que podría continuar albergando especies dependientes del hielo cuando las condiciones en áreas cercanas se vuelvan inhóspitas. La región está al norte de Groenlandia y las islas del archipiélago ártico canadiense.

"El pensamiento actual es que esta área puede ser el último refugio para las especies que dependen del hielo".

En agosto pasado, el hielo marino al norte de Groenlandia mostró su vulnerabilidad a los efectos a largo plazo del cambio climático, según un estudio en Comunicaciones Tierra y medio ambiente.

“El pensamiento actual es que esta área puede ser el último refugio para las especies dependientes del hielo. Entonces, si, como muestra nuestro estudio, puede ser más vulnerable al cambio climático de lo que la gente ha supuesto, eso es importante ”, dice el autor principal Axel Schweiger, científico polar del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington.

Un barco se abre paso a través de trozos de hielo marino Esta foto del hielo marino en el mar de Wandel al norte de Groenlandia fue tomada el 16 de agosto de 2020 del rompehielos alemán Polarstern, que pasó por el área como parte de la Expedición MOSAiC de un año de duración. Esta zona solía permanecer completamente cubierta de hielo durante todo el año. Las imágenes de satélite muestran que el 14 de agosto de 2020 fue un récord de baja concentración de hielo marino para esta región, al 50%. (Crédito: Felix Linhardt / Universidad de Kiel)

Cómo les irá a las últimas regiones cubiertas de hielo es importante para los osos polares que usan el hielo para cazar focas que usan el hielo para construir guaridas para sus crías, y para las morsas que usan el hielo como plataforma para alimentarse.

“Desde hace mucho tiempo se esperaba que esta área fuera el principal refugio de los especies porque es uno de los últimos lugares donde esperamos que el hielo marino de verano sobreviva en el Ártico ”, dice la coautora Kristin Laidre, científica principal del Laboratorio de Física Aplicada de la universidad.

El estudio se centró en el hielo marino en agosto de 2020 en el mar de Wandel, un área que solía estar cubierta durante todo el año por hielo grueso de varios años.

"El hielo marino circula por el Ártico, tiene un patrón particular y, naturalmente, termina apilándose contra Tierra Verde y la costa norte de Canadá ”, dice Schweiger. "En los modelos climáticos, cuando los hace girar hacia adelante durante el próximo siglo, esa área tiene la tendencia a que el hielo sobreviva durante más tiempo en el verano".

Al igual que en otras partes del océano Ártico, el hielo aquí se ha ido adelgazando gradualmente, aunque el hielo marino de la primavera pasada en el mar de Wandel era en promedio un poco más grueso que en años anteriores. Pero las imágenes de satélite mostraron un mínimo histórico de solo 50% de concentración de hielo marino el 14 de agosto de 2020.

Un mapa muestra el área de estudio en relación con la última área de hielo, al norte de Groenlandia y Canadá. El estudio analizó el mar de Wandel al norte de Groenlandia, que se encuentra dentro de lo que se conoce como la "última zona de hielo" del océano Ártico. (Crédito: Schweiger et al./Comunicaciones Tierra y medio ambiente)

El nuevo estudio utiliza datos satelitales y modelos de hielo marino para determinar qué causó el mínimo histórico del verano pasado. Encuentra que alrededor del 80% se debió a factores relacionados con el clima, como los vientos que rompen y mueven el hielo. El otro 20%, o una quinta parte, se debió al adelgazamiento a largo plazo del hielo marino debido al calentamiento global.

El modelo simuló el período del 1 de junio al 16 de agosto y encontró que los vientos inusuales sacaron el hielo marino del área, pero que la tendencia de adelgazamiento de varios años también contribuyó, al permitir que más luz solar calentara el océano. Luego, cuando se levantaron los vientos, esta agua tibia pudo derretir los témpanos de hielo cercanos.

La concentración de hielo récord en 2020 fue sorprendente porque el espesor promedio del hielo al comienzo del verano era en realidad cerca de lo normal.

“Durante el invierno y la primavera de 2020, había parches de hielo más viejo y más grueso que se había deslizado hacia allí, pero había suficiente hielo más delgado y nuevo que se derritió para exponer el océano abierto”, dice Schweiger. “Eso inició un ciclo de absorción de energía térmica para derretir más hielo, a pesar de que había algo de hielo espeso. Entonces, en los años en los que se repone la capa de hielo en esta región con hielo más viejo y más grueso, eso no parece ayudar tanto como cabría esperar ".

Los resultados plantean preocupaciones sobre la última zona de hielo, pero no se pueden aplicar de inmediato a toda la región, dice Schweiger. También se desconoce cómo el aumento de las aguas abiertas en esta región afectaría a las especies dependientes del hielo a corto y largo plazo.

“Sabemos muy poco sobre los mamíferos marinos en la última zona de hielo”, dice Laidre, quien también es profesor asociado en la Facultad de Ciencias Acuáticas y Pesqueras. “Casi no tenemos datos históricos o actuales, y la realidad es que hay muchas más preguntas que respuestas sobre el futuro de estas poblaciones”.

Los coautores adicionales son de la Universidad de Washington y la Universidad de Toronto. La financiación para la investigación provino de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU., La NASA, el Consejo de Investigación de Ciencias Naturales e Ingeniería de Canadá, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, la Oficina de Investigación Naval y el Fondo Mundial para la Naturaleza de Canadá.

Fuente: Universidad de Washington

Sobre el Autor

Hannah Hickey-U. Washington

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Este artículo apareció originalmente en Futurity

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